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Robespierre et l'abolition de l'esclavage
Robespierre et l'abolition de l'esclavage

Extrait du livre Robespierre "Discours sur la religion, la République, l'esclavage" (éditions de l'Aube poche), d'un discours de Maximilien de Robespierre, prononcé le 24 septembre 1791 à la l'Assemblée Nationale Constituante.

(.....) L'intérêt suprême de la nation et des colonies est que vous demeuriez libres, et que vous ne renversiez pas de vos propres mains les bases de la liberté.

Périssent les colonies. (Il s'élève de violents murmures). S'il doit vous en coûter votre bonheur, votre gloire, votre liberté ! Je le répète : périssent les colonies, si les colons veulent, par les menaces, nous forcent à décréter ce qui convient le plus à leurs intérêts !

Je déclare au nom de l'Assemblée..., au nom de ceux des membres de cette Assemblée qui ne veulent pas renverser la Constitution ; je déclare au nom de la nation entière qui veut être libre, que nous ne sacrifierons pas aux députés des colonies, qui n'ont pas défendu leurs commettants, comme M Monneron, je déclare, dis-je, que nous ne sacrifierons ni la nation, ni les colonies, ni l'humanité entière, je conclus et je dis que tout autre parti, quel qu'il soit est préférable.

A l'amendement de M Moreau, je préférerais le plan du Comité ; mais comme il est impossible de l'adopter sans adopter les inconvénients extrêmes que je viens de présenter, je demande que l'Assemblée déclare que les hommes libres de couleur ont le droit de jouir des droits des citoyens actifs. Je demande de plus la question préalable sur l'article du Comité.

Le 4 février 1794 (16 pluviôse an II), la Convention Nationale vote l'abolition de l'esclavage dans les colonies françaises. C’est une grande première dans l’histoire de l’humanité, et la fin d’un âpre débat qui a divisé les révolutionnaires depuis la fameuse nuit du 4 août 1789.
Le 4 février 1794 (16 pluviôse an II), la Convention Nationale vote l'abolition de l'esclavage dans les colonies françaises. C’est une grande première dans l’histoire de l’humanité, et la fin d’un âpre débat qui a divisé les révolutionnaires depuis la fameuse nuit du 4 août 1789.

« DECRET N° 2262. DE LA CONVENTION NATIONALE

du 16. jour Pluviose, an second de la République Française, une & indivisible,

Qui abolit l’Esclavage des Nègres dans les Colonies

La Convention Nationale déclare que l’esclavage des Nègres dans toutes les Colonies est aboli ; en conséquence elle décrète que les hommes, sans distinction de couleur, domiciliés dans les colonies, sont citoyens Français, & jouiront de tous les droits assurés par la constitution. Elle renvoie au comité de salut public, pour lui faire incessamment un rapport sur les mesures à prendre pour assurer l’exécution du présent décret. »

C’est en ces termes, et dans un enthousiasme indescriptible, que la Convention Nationale décide d’abolir l’esclavage dans les colonies le 16 pluviôse an II (4 février 1794).

C’est à cet instant la fin d’un âpre débat qui a profondément divisé les révolutionnaires depuis la nuit du 4 août 1789. Entre ceux qui, par souci des intérêts financiers aux colonies, sont opposé à l’abolition, et les humanistes abolitionnistes - regroupés au sein de la « Société des amis des Noirs », tels que l’abbé Grégoire, Brissot, Robespierre et Condorcet.

Lors de la nuit du 4 août 1789, qui vit l’abolition des privilèges féodaux, le duc de La Rochefoucauld-Liancourt est ainsi bien seul quand il s’offusque que le principe d’égalité devant la loi ne soit pas étendu aux esclaves.

Et pendant plus de trois ans, les efforts des abolitionnistes resteront vains.

Ainsi, quand, le 8 mars 1790, l’Assemblée Constituante adopte sans vote un décret qui maintient l’esclavage, suivant les recommandations des colons blancs, des Noirs affranchis et des mulâtres, qui y sont tous favorables. Seul, sur son banc, un député, répondant au nom de Maximilien de Robespierre s’insurgea : « Les Droits de l’Homme sont encore bafoués ! »

Ainsi, quand, en mai 1791, un débat très rude a lieu à l’Assemblée Constituante lors de la discussion d’un décret visant à octroyer le droit de vote aux seuls Noirs libres, nés eux-mêmes de parents libres. Malgré l’appui de Sieyès et les brillantes harangues de Robespierre, l’Assemblée refuse toute extension des « droits de l’humanité » aux esclaves noirs.

Ainsi, quand, le 28 mars 1792, l'Assemblée législative se contente d'établir une égalité de droit entre tous les « hommes libres », mettant à nouveau à l’écart les esclaves…

Au côté de ce mouvement intellectuel, qui tire sa légitimité des Lumières, un mouvement d’émancipation des esclaves eux-mêmes se développe durant la Révolution. Sa puissance sera déterminante dans le basculement des députés de la Convention au sujet de l’abolition. C’est ainsi qu’en 1793, à Saint-Domingue, la principale et la plus riche des colonies françaises, un violent soulèvement des affranchis et esclaves s’opère et qui pousse le commissaire de la République, Léger-Félicité Sonthonax, à proclamer la liberté des esclaves le 4 septembre.

Les trois représentants de Saint-Domingue à l’Assemblée, Louis-Pierre Dufay (blanc) Jean-Baptiste Mills (mulâtre libre) et Jean-Baptiste Belley (ancien esclave), vont jouer un grand rôle pour rallier les députés les plus rétifs à l’abolition, alors qu’un nouveau débat sur le sujet va avoir lieu à la Convention.

C’est ainsi qu’après des péripéties incroyables pour traverser un océan Atlantique tenu par la flotte anglaise, ils montent ensemble à la tribune de l’Assemblée, le 4 février 1794. Dufay demande de valider la décision prise par Sonthonax et affirme que tous les Noirs de Saint-Domingue ont juré fidélité à la France républicaine.

Cette proposition est accueillie par une réaction émotive d’applaudissements ininterrompus qui limite les possibilités de contradiction. Levasseur, député de la Sarthe, augmente encore l’enthousiasme de la Convention par une déclaration favorable, avant que Lacroix ne s’écrie : « Président ! Ne souffre pas que la Convention se déshonore par une plus longue discussion. »

L’assemblée se lève tout entière, et Vadier, son président, au milieu d’acclamations révolutionnaires, proclame l’abolition de l’esclavage.

En plus du décret, il est décidé de l’ajout d’un nouvel article à la déclaration des Droits de l’Homme et du Citoyen de 1793. L’article 18 stipule ainsi que « Tout homme peut engager ses services, son temps ; mais il ne peut se vendre, ni être vendu ; sa personne n’est pas une propriété aliénable. La loi ne reconnaît point de domesticité ; il ne peut exister qu’un engagement de soins et de reconnaissance, entre l’homme qui travaille et celui qui l’emploie. »

Pourtant, les discours auront bien du mal à être suivi d’actes concrets. Alors que Saint-Domingue et la Martinique vont être envahies par les Anglais sitôt l’abolition prononcée, le décret ne sera en définitive appliqué qu'en Guadeloupe, avant d'être finalement abrogé par le Premier Consul en 1802...

Il faudra attendre le 27 avril 1848, et un décret signé par Victor Schoelcher, député de la Martinique et de la Guadeloupe, sous-secrétaire d’Etat à la Marine, pour mettre un terme définitif à l’esclavage dans les colonies françaises.

Tag(s) : #lecture

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